Tavaly Budapesten Sofron István góljával 1–0-ra legyőztük Kelleréket (Fotó: Mirkó István)

A japán válogatott 1998 és 2004 között legjobb ázsiaiként gyakorlatilag alanyi jogon szerepelt az elitben, azóta viszont a kilencedik idényét tölti a második vonalban. Ám Szlovénia, Ukrajna és Dél-Korea legyőzésével lehetőséget teremtett arra, hogy a mieink elleni sikerrel visszajusson a legfelsőbb osztályba.

„Nagyon izgalmas napokat élünk, egy meccset kell megnyernünk ahhoz, hogy feljussunk az elitbe. Ez lehet az első alkalom, hogy a japán válogatott kiharcolja a feljutást – mondta Mark Mahon, a japánok szövetségi kapitánya. – Sok idő kell ahhoz, hogy felépítsünk egy válogatott programot. Évekbe telik, egy olimpiai ciklusnál is több időbe. A dél-koreai hoki is elindult ezen az úton, ha türelmesek lesznek, sikeressé válhatnak.”

„Eddig mindig elvesztettük az első meccsünket, és esélytelenek voltunk a feljutásra – mondta Aaron Keller, a japánok honosított védője. – Most némi szerencsével legyőztük Szlovéniát, és fiataljaink elhitték, hogy magasabb szinten is versenyképesek lehetnek. Ritkán játszunk európai csapatokkal, ezért hajlamosak megijedni. A kapusunk is nagyszerű, ha meccsről meccsre ő a legjobb játékosunk, van esélyünk feljutni.”