A Bills 18 éve járt legutóbb playoffban

 

Ezt mi nem érthetjük.

Innen nézve szinte felfoghatatlan, miért gyűjtöttek a tengerentúli profi amerikaifutball-bajnokságban, az NFL-ben szereplő Buffalo Bills drukkerei 170 ezer dollárt a rivális Cincinnati Bengals irányítója, Andy Dalton alapítványa számára, 17 dolláros adagokban. Dalton csak a dolgát végezte ugyanis: a 2017-es NFL-alapszakasz utolsó fordulójában szinte lehetetlen helyzetből touchdownpasszt adott, amelynek köszönhetően együttese legyőzte a Baltimore Ravenst, ez pedig azt jelentette, hogy a Ravens nem jut be a rájátszásba – a Bills viszont épp becsusszan.


Menetrend (1–10. forduló)
Menetrend (11–17. forduló)
A csoportok végeredménye
A konferenciák végeredménye
A rájátszás menetrendje

EGY NYOMORULT KARRIER LEGSZEBB NAPJA

Nahát, nagy dolog – mondanánk lekezelően, csak közben a meccset a maguk Miamiban megnyert találkozója után az öltözőbeli kis tévén követő Bills játékosai mégis egymás nyakába kapaszkodva ugráltak, mások zokogva ölelték magukhoz a gyerekeiket, és az sem véletlen, hogy hazaértve több száz drukker fogadta őket a repülőtér kerítésénél.

„Ez a legszebb nap a nyomorult karrieremben” – foglalta össze a tudnivalókat Kyle Williams, a csapat 140 kilós falembere, és ebben a mondatban minden szó a helyén van.

Mert rájátszásba jutni nem nagy dolog, szokott ilyesmi történni – csak nem Kyle Williamsszel, aki tizenkét éve keccsöl minden eredmény nélkül ugyanabban a csapatban, és nem a Billsszel, amelyik ebben az évezredben nem keveredett még be az NFL playoffjába, az amerikai topligák leghosszabb szerencsétlenkedési sorozatát bemutatva, és több mint másfél évtizede tűrve emiatt nyomorultul minden megaláztatást.

Bizony, a Bills legutóbb 18 éve járt playoffban (ha valakit érdekel, ezentúl az MLB-s Seattle Mariners baseballozóin lehet röhögni, akik 16 éve igyekeznek hiába), és ahhoz, hogy értsük, mit jelent a mostani siker, Buffalót is ismerni kell. A valaha sokkal szebb napokat megélt, de a gazdasági válság hatására hanyatlani kezdő, ma már csak kétszázötvenezres település ugyanis a kisebbségi komplexus fővárosa is lehetne. Az, hogy az Erie-tó felől érkező fagyos szélnek köszönhetően mindig pocsék az idő, még semmi. A környék fő nevezetessége is hiába a valóban mesés Niagara-vízesés, mert az is sokkal jobban néz ki a szomszédos Kanadából, mint Buffalo irányából. A tradicionális amerikai fogást, a csípős csirkeszárnyat is egy itteni étteremben, az Anchor bárban találták fel, csak hát a város jellegzetes eledele a csirke azon részéből készül, amelyet addig gondolkodás nélkül dobtak ki, mert Buffalóban még az is kap valami keserű, kicsit ciki mellékízt, ami amúgy csodálatos volna.

Az öltözőben is nagy volt az öröm

 

BUFFALÓI MÉLYPONTOK
A Bills vesszőfutásának szépséges lenyomatát adja, ha megnézzük, az elmúlt húsz évben milyen figurák szerepeltek a csapatban a sportág legfontosabb posztján, irányítóként. Értelmes futballista 1996 és 2016 között viccből sem keveredett oda, ellenben félőrültek és teljes amatőrök, csodabogarak és nyomorultak annál többen. Tényleg csak kis ízelítő következik.

Egy Bille Joe Hobert nevű figura például 1997-ben első passzát rögtön az ellenfél kezébe dobta, majd utóbb beismerte, egyszer sem nézte át a taktikát, fogalma sem volt, mi lenne a dolga – kirúgták, de egy évre rá megtalálta az úristent és megtért. És azt, ha az ember Buffalóban focizik, tényleg nehéz másképp elviselni: a kétezres évek elején próbálkozó, élete során csak vesztes meccsen szereplő Travis Brownból meg a Völgybéli Krisztus Egyházának papja lett. Alex Van Pelt annyira ügyetlennek bizonyult, hogy a Bills négyszeres Super Bowl-résztvevő nagy dinasztiájának edzője, a legendás Marv Levy inkább visszavonult, csak ne kelljen vele dolgoznia. A 2004-ben óriási reményekkel draftolt J. P. Losman lábát egy csapattársa már az előszezonban eltörte, és sosem lett belőle a tehetségéhez méltó NFL-focista, egy Jeff Tuel nevű csóka meg annyira ismeretlenül keveredett a csapatba, hogy a szezonrajt előtt még nem volt róla szócikk a boldog-boldogtalant felvonultató nagy internetes lexikonban. A csapatot 2014-ben, tíz év után elsőként pozitív mérlegig vezető Kyle Orton pedig sajnos rettenetesen utálta a focit, úgyhogy miután elvégezte a feladatát, közben begyűjtve az érte járó ötmillió dollárt, az utolsó meccs másnapján kipakolta a szekrényét, közölte, hogy elugrik ebédelni, és sosem tért vissza, csak megüzente, hogy visszavonult.

AHOL TÉNYLEG MINDEN ELROMLIK

És éppen így van ez a focicsapattal is.

A válságtól sújtott városban sokáig a Bills volt az egyetlen örömforrás, főleg mikor 1991 és 1994 között minden februárban Super Bowlt játszhatott – csak épp egyiket sem tudta megnyerni, mert Buffalóban tényleg minden jó elromlik. Így is az egyébként példátlan sorozatot jelentő négy vesztes nagydöntő jelenti a város kollektív futballemlékezetét, és ettől csak még fájdalmasabb volt, hogy 1999 óta nemhogy Super Bowlra, egy nyamvadt playoffmeccsre sem futotta.

Úgy tűnt, idén sem lesz másként, elvégre a Bills vezetősége sztárjátékosokat cserélt el ködös draftjogokért, és csak jobb híján bízta a csapatot az irányító Tyrod Taylorra, akit fél évvel korábban még el akartak üldözni, mondván, a nagy sikerekhez nem elég jó, ahhoz viszont nem elég gyenge, hogy egyfolytában kikapjon vele a társaság, igazán előkelő draftpozíciókat megcélozva ezzel. Ám az új edző, Sean McDermott mindenkivel elhitette, ha az ingujjukat feltűrve keményen dolgoznak, és nem törődnek semmi mással, ahogy Buffalo lakói is teszik, akkor van remény. És bár majdnem maga az edző süllyesztette el a hajót november közepén, amikor kitalálta, hogy a Los Angeles Chargers ellen Taylor helyett benevezi az abszolút újonc Nathan Petermant, aki aztán egy félidő alatt elveszítette a Billsnek a meccset, végül ez a botlás még épp belefért: utolsó hat mérkőzéséből négyet megnyerve, a Cincinnati említett segítségével a csapat becsusszant a playoffba – 17 év után először.

KIDŐLT A KULCSEMBER

Ez már önmagában elég volt, hogy megbolonduljon a város. A kocsmákban asztalokon és padokon táncoltak a drukkerek, az udvarokon tűzijáték-rakétákat gyújtottak, és persze az internetet is telekiabálták, na meg persze máris ezrével rendelik a „Bulizzunk, mintha megint 1999 lenne” feliratú pólókat, a legutóbbi playoffszereplésre utalva. Városszerte lobognak a piros-kék zászlók, és Buffalo olyan büszke és boldog, mint már nagyon régen – hiába a mínusz 15 fokos hideg.

 

 





Más kérdés, hogy jó eséllyel csak egy hétig tart majd a boldogság.

A Bills magyar idő szerint vasárnap este az idény meglepetéscsapatával, a Jacksonville-lel találkozik a rájátszás első körében, amely hazai pályán minden szempontból esélyesebb a továbbjutásra, úgy meg főképp, hogy a Buffalo kulcsembere, a futó LeSean McCoy kificamodott bokáját ápolgatja, és lehet, hogy nem léphet pályára hétvégén. Márpedig a csapat még vele a fedélzeten sem épp lehengerlő, hiszen az egész idényben csak egyszer tudott tízpontosnál nagyobb különbséggel meccset nyerni, és inkább csak küszködve, kaparva, szenvedve csikarta ki a győzelmeket – ez teljesítmény a playoffban már nem biztos, hogy elég.

Más kérdés, hogy már azért sem adott volna senki egy lyukas garast, hogy a Buffalo egyáltalán versenyben lesz még januárra.

KI NYERI MEG AZ 52. SUPER BOWLT? SZAVAZZON! 

NFL 2017, RÁJÁTSZÁS
WILD CARD MÉRKŐZÉSEK (2018. 1. 6. – 1. 7.)
AFC
Jacksonville Jaguars (3.)–Buffalo Bills (6.)
2018.1. 7. 19.05
Kansas City Chiefs (4.)–Tennessee Titans (5.) 2018. 1. 6. 22.35
NFC
Los Angeles Rams (3.)–Atlanta Falcons (6.) 2018. 1. 7. 2.15
New Orleans Saints (4.)–Carolina Panthers (5.) 2018. 1. 7. 22.40
 
KONFERENCIA-ELŐDÖNTŐK (2018. 1. 13. – 1. 14.)
AFC
New England Patriots (1.)–A wild card kör gyengébb kiemelésű továbbjutója (4./5./6.) 2018. 1. 14. 2.15
Pittsburgh Steelers (2.)–A wild card kör jobbik kiemelésű továbbjutója (3./4./5.) 2018. 1. 14. 19.05
NFC
Philadelphia Eagles (1.)–A wild card kör gyengébb kiemelésű továbbjutója (4./5./6.) 2018. 1. 13. 22.35
Minnesota Vikings (2.)–A wild card kör jobbik kiemelésű továbbjutója (3./4./5.) 2018. 1. 14. 22.40
 
KONFERENCIADÖNTŐK (2018. 1. 21. – 1. 22.)
AFC
Az AFC jobbik kiemelésű továbbjutója (1./2./3./4./5.)–Az AFC gyengébb kiemelésű továbbjutója (2./3./4./5./6.)
2018. 1. 21. 21.05
NFC
Az NFC jobbik kiemelésű továbbjutója (1./2./3./4./5.)–Az NFC gyengébb kiemelésű továbbjutója (2./3./4./5./6.) 2018. 1. 22. 0.40
 
SUPER BOWL 52 (2018. 2. 5.)
Az AFC győztese (1./2./3./4./5./6.)–Az NFC győztese (1./2./3./4./5./6.) 0.30
*US Bank Stadium (Minneapolis, Minnesota)
 A rájátszás összes mérkőzését élőben közvetíti a Sport Tv.