Chuck Noll már 36 évesen vezetőedző lett

 

„Hadd mondjak el nektek egy sztorit két szerzetesről, akik egykor együtt utaztak! A túrájuk során egy tisztást kettészelő patak partjára érkeztek, melynek túloldalán egy fiatal lány próbálta kitalálni, miként tudna átkelni a hömpölygő vízen. Az egyik szerzetes nem habozott, gyorsan átcsörtetett az áron, az ölébe kapta a hajadont, s visszaindult vele az útitársa felé. Ezután hőseink csendben folytatták útjukat, amíg egy újabb tisztáshoz nem értek. Ekkor a korábban tétlen szerzetes odafordult társához és azt mondta: »Úgy felkaptad azt a fiatal lánykát, mintha nem tudnád, hogy a vallásunk tiltja a másik nemmel való érintkezést.« A másik erre azt válaszolta: »Én az első tisztáson megszabadultam az ő súlyától, amikor letettem, de te azóta is cipeled magaddal.« Holnap találkozunk reggel tízkor!” – mesélt a játékosainak Chuck Noll, a tengerentúli profi amerikaifutball-bajnokságban, az NFL-ben szereplő Pittsburgh Steelers egykori edzője, aki szerdán volt négy éve, hogy elhunyt.

Már hetedikesként melóznia kellett

Az öltözőben ücsörgő, az 1974-es és 1975-ös kiírásokban bajnok, viszont az 1978-as idény kezdetén szenvedő behemótok a történet hallatán nem is voltak biztosak benne, mi volt a mester üzenetének a mondandója...

De szép lassan rájöttek arra, amire azért Noll uralkodásának a tizedik évére azért illett: a sosem haragos, ám mosolyt is csak kínjában villantó trénernek a formahanyatlás, valamint a hetvenes években taroló Steelershez méltatlan játék ellenére sem jutott eszébe üvöltözni, inkább emlékeztetni akart, hogy úgy a legkönnyebb továbblépni, ha megszabadulnak a korábbi hibáik súlyától – miként tette az első szerzetes.

A játékosok vették az adást, az alapszakaszt végül 14 győzelem mellett két vereséggel zárták, és a rájátszásban sem állhatta senki a végső sikerig vezető útjukat! De mielőtt továbbrohannánk, érdemes visszatekinteni a történetben, hiszen Noll nem varázsütésre került abba az öltözőbe, ahol a szerzetesekkel és patakparton ácsorgó lánykákkal rémisztgethette a spílereit.



A szó legszorosabb értelmében kemény munka árán jutott a Steelershez, hiszen már egészen fiatalon, hetedik osztályosként a munkavállalók táborát erősítette, hogy fizetni tudja az egyházi sulit, ahol egyébként a legjobb tanulók közé tartozott. Emellett a kistermetűnek még mai mércével sem igen nevezhető, 185 centi magas és 100 kilós Noll a sportpályákat is rótta, ráadásul olyan sikerrel, hogy számíthatott a Notre Dame Egyetem ösztöndíjára – az egyik edzésen át nem élt epilepsziás rohamáig...

Lemondott az asszony hajvágásáról

Végül a Dayton Egyetemen kötött ki, ahol az évek során eleget mutatott ahhoz, hogy szülővárosa csapata, a Cleveland Browns a draft huszadik(!) körében magához láncolja. Mivel azonban voltak nála nagyobbak meg ügyesebbek, igazából  a feladata abból állt, hogy az utasításokat eljuttassa az oldalvonal mellől az irányítóhoz... Ugyan gyűlölte a megalázó szerepet, és 27 évesen vissza is vonult, a fel-alá rohangászás során magába szívta az edzőség alapjait.

Ezeket az alapokat gyorsan kamatoztatta is, hiszen a Pittsburgh Steelers 1968-ban, csupán kilenc évvel pályafutása edzői pályája megkezdése után a vezetőedzői székbe ültette, pedig még csak 36 éves volt. A később legendássá váló tréner egy olyan bagázst vett át, amely az eggyel korábbi szezonban kettő győzelmet tudott összekaparni.

Ennek okát nem akarta titkolni a játékosai elől, rögtön az első találkozáskor közölte a vele szemben ülőkkel, hogy egyikük sem tud futballozni, és csak idő kérdése, mikor vágja ki őket, hogy náluk alkalmasabb embereket találhasson. Annyira ráfeküdt, hogy ütőképes együttest varázsoljon az NFL egyik szégyenfoltjából, hogy a későbbiekben még a felesége hajvágásáról is lemondott, pedig a két lábbal a földön járó, családszerető, hithű katolikus ember korábban senkit sem engedett ollóval Marianne közelébe.

Ha nem is pillanatok, de évek alatt meg változtatta Pittsburghben a helyi futballkultúrát: ugyan az első idényében még tovább rontotta a csapat győzelmi mutatóját, de a negyedikben már a rájátszásba, a hatodikban pedig a bajnoki címig vezényelte az együttest!

Duplázott a professzor

Sőt, egy évvel később még a duplázás is összejött, ami korábban elképzelhetetlen volt abban a városban, amely a Steelers 1945-ös megalakulásától egészen az 1970-es évek elejéig összesen kétszer szurkolhatott egyáltalán – természetesen mindkétszer vesztes – playoffmeccsen. A csendes, intellektuális, professzorhoz hasonlatos Noll, az edző sikereiben nagy szerepet vállaló, természetében teljesen különböző, ösztönösen játszó irányító, Terry Bradshaw, valamint maga a klub ezt követően sem lassított: 1978-ban és 1979-ben a történelem egyetlen csapataként ismét duplázni tudott.

Bár az edző karrierjének utolsó 12 évben már nem jött össze az újabb végső siker, a későbbiekben csupán négyszer lett negatív a csapat győzelem/vereség mutatója, így nem is csoda, hogy a visszavonulása után, 1993-ban beválasztották a Hírességek Csarnokába.

Noll a díjak, győzelmek és sikerek sorát ráadásul úgy érte el, hogy még csak véletlenül sem lehetett volna szakbarbárnak nevezni: egyszerre volt futballista, tréner, pilóta, hajókapitány, kertész, szakács, borász, történész, és – ahogy azt már korábban láthattuk – mesemondó.