Nagyot fordult a világ az elmúlt évben Odell Beckhammel és Matthew Stafforddal (Fotó: Getty Images)

 

LOS ANGELES RAMS

MATTHEW STAFFORD
A 2009-es játékosbörze első helyén kiválasztott irányító mellé 12 év alatt nem tudott összerakni a Detroit egy bajnoki címre esélyes csapatot. A rájátszásba ez idő alatt háromszor jutott be a Lions, mindháromszor elbukott az első akadályban. Stafford ezt követően Jared Goffért és három draftjogért (köztük két első körösért) cserébe került a Los Angeles Ramshez. Új csapata három évvel ezelőtt is bejutott a nagydöntőbe, de Goff nem talált fogást a New Englanden. Sean McVay vezetőedzőnek azért kellett Stafford, hogy mindegyik mérkőzésén, bármelyik csapattal szemben legyen esélye a támadóegységnek. Jól döntött, az új irányító az alapszakaszban több klubrekordot is megdöntött, és a rájátszásban bizonyította, hogy a ki-ki mérkőzéseken sem illetődik meg.

ANDREW WHITWORTH

 
Rengeteg pont, nagyon kevés amerikai futball – ez volt az idei Pro Bowl
„Megváltás” Staffordnak, Brady befejezte – topsztorik az idényből
 

A három évvel ezelőtti Super Bowl előtt írt hasonló összeállításunkból McVayt vagy a csapat legnagyobb ászát, Aaron Donaldot is átemelhettük volna, de Whitworth mellett döntöttünk. Az egy dolog, hogy a támadófal legfontosabb pontján, a bal szélen játszók közül a liga ötödik legjobbjának értékeli az ebből a szempontból mértékadó Pro Football Focus, de Whitworth negyvenévesen tartja azt a szintet, amelyre ezen a poszton a többség sohasem jut el. Tom Brady után ő lesz a második, aki negyvenéves kor felett játszhat a nagydöntőben. Mindezt a Cincinnati ellen teheti, a Bengals választotta ki őt a 2006-os draft második körében, és 11 éven át játszott a csapatnál, mielőtt a Ramshez szerződött.

ODELL BECKHAM JUNIOR
Staffordhoz hasonlóan Odell Beckham is ebben az idényben érkezett Los Angelesbe azzal a céllal, hogy Super Bowlt nyerjen. Érte nem kellett draftjogokat feláldozni, az elkapót ugyanis novemberben kitette a Cleveland, miután képtelen volt kihozni belőle azt a formát, amelyet Beckham 2011 és 2013 között az LSU egyetemi csapatában, majd 2014-től az első három idényében a New York Giantsben mutatott. Beckham első NFL-es éveiben igazi szupersztár volt, de a balul sikerült két és fél clevelandi idény során sokan úgy vélték, hogy nincs több a karrierjében. A Ramsnél lassan indult, de a rájátszásra a passzjáték egyik kulcsfigurája lett. A Super Bowl hőse lehet.

Jalen Ramsey és Aaron Donald – értük akarnak nyerni a kaliforniai csapattársak (Fotó: Getty Images)

JALEN RAMSEY
Ami Beckham a támadóegységben, az Ramsey a védelemben. Staffordhoz és Beckhamhez hasonlóan korábbi első körös kiválasztott, 2019-ben a Rams elbukott Super Bowlja után került a csapathoz. Első csapata a Jacksonville volt, a Jaguars 2016-ban ötödikként vitte el, a 2017-es idény főcsoportdöntőjében tízpontos előnyről kapott ki az utolsó pillanatokban a csapatával. A floridai klubnál nagyszájú, balhés játékosként ismertük meg, majd összeveszett az edzőjével, és kihisztizte, hogy elcseréljék. A Rams lecsapott rá, és bár a pályán zseniális, azért nem tudott minden rossztól megszabadulni: 2020-ban meccs után összeverekedett sógorával, a Giantsben játszó Golden Tate-tel. A Super Bowlon a fő feladata Ja'Marr Chase hatástalanítása lesz.

ERIC WEDDLE
A safety sztorija tényleg filmbe illő. A 37 éves Weddle 2007-től kilenc évadon át a San Diego Chargers erőssége volt, majd három remek idényt töltött el Baltimore-ban, mielőtt 2019-ben a Ramshez szerződött. Semmit sem romlott a hatékonysága, volt még egy év a szerződéséből, de 2020 februárjában bejelentette visszavonulását. 201 alapszakasz-mérkőzésen lépett pályára, hatszor bejutott a playoffba, de a Super Bowl álom maradt. Közel két évvel azt követően, hogy visszavonult, megcsörrent a telefonja. Raheem Morris, a Rams védőegységének vezére felhívta, mert a rájátszás előtt sérülések miatt elfogytak a safetyjei. Weddle elmondta, edzésben maradt, de kis gondolkodás után elfogadta a felkérést, és játékra jelentkezett. A Tampa Bay ellen már megmutatta magát, a San Francisco elleni főcsoportdöntőben pedig már a Ramsből ő jegyezte a legtöbb szerelést. „Még nem végeztem el a munkám. Vasárnap kell befejeznem” – mondta a csapat hétfői sajtótájékoztatóján.

CINCINNATI BENGALS

ZAC TAYLOR
Három évvel ezelőtt ott volt Sean McVay stábjában a New England Patriots ellen elbukott döntőben, mint az irányítók edzője. Bár Jared Goff betlizett a Super Bowlban Taylor ramses búcsúmeccsén, a szakember már aláírt a Cincinnati Bengalshoz vezetőedzőnek. Most korábbi főnökével meccsel a legnagyobb mérkőzésen, 38 évesen a 36 esztendős McVayjel alkotják minden idők legfiatalabb Super Bowl-edzőpárosát. Taylor nehezen indult a Bengalsnál, ahol a 16 éven át edzősködő, mind a hét playoffmeccsét elvesztő Marvin Lewis utódja lett. Az első két idényében 32 mérkőzéséből csak hatot nyert meg, a harmadik végén viszont a Super Bowlra készül. A Bengals 2019-ben 2–14-es mérleggel zárt, még egyetlen nagydöntős sem mutatott ekkora fejlődést két idény alatt.

KEVIN HUBER ÉS CLARK HARRIS
Nem hallott még Clark Harrisről? Nem csoda, ő a Bengals long snappere, aki csak akkor kerül fel a pályára, ha a csapat puntolni vagy mezőnygólra készül, az ő feladata ugyanis, hogy ezekben a játékhelyzetekben a labdát a punternek hátradobva elindítsa a játékot. A Bengals puntere Kevin Huber, aki mindig csak Harristől kap labdát. S hogy miért érdekes ez a két figura? Mert a Super Bowlon pályára lépő Bengals-játékosok közül csupán ők ketten éltek, amikor a csapat legutóbb, 1989 januárjában nagydöntőt játszott – és kikapott a San Franciscótól. Harris és Huber is 2009 óta a Bengals játékosa, a liga legmegbízhatóbb long snapper, punter párosát alkotják, igazi meg nem énekelt hősök, akik a csapat elmúlt bő évtizedének sikertelenebb időszakában is hűségesek maradtak a klubhoz. (A Bengals keretéből Riley Reiff támadófalember – Stafford korábbi detroiti csapattársa – is élt már az 1989 Super Bowl idején, de ő sérült, nem játszhat vasárnap.)

Kevin Huber és Evan McPherson – két generáció, tökéletes közös munka. Rajtuk is sok múlik (Fotó: Getty Images)

EVAN MCPHERSON
A két rutinos specialista mellett a harmadik a keret második legfiatalabb tagja, a rúgó, aki újonc létére a rájátszásban mind a 12 mezőnygólkísérletét értékesítette Huber elé helyezett labdáiból, ráadásul a legfontosabb pillanatokban is megőrizte a hidegvérét (a Tennessee ellen 52 yardossal nyerte meg a meccset, a Kansas City otthonában a rendes játékidő hajrájában és a hosszabbításban is betalált), és nagy szerepet játszott a Bengals eddigi menetélésében. Tizenkét mezőnygólja csak kettővel marad el az NFL-rekordtól, Adam Vinatieri az Indianapolis 2006-os menetelése során 14 hárompontossal járult hozzá a Colts végső sikeréhez. Los Angelesben történelmet írhat az újonc.

JOE BURROW
Tizenegy évvel Stafford után, ugyanúgy a játékosbörze első helyén választották ki a Bengals irányítóját, aki újoncként az idény utolsó hat meccsét kihagyta súlyos térdsérülés miatt. A 2021–2022-es idény elejére visszatért, és az AFC Északi csoportjában nagy meglepetésre az első helyig vezérelte a Bengalst úgy, hogy a Pittsburghöt és a Baltimore-t is mindkétszer megverte, majd mindezt tetézte azzal, hogy a Kansas City ellen is duplázott – másodszor már a főcsoportdöntőben. 25 évesen a negyedik legfiatalabb bajnok irányító lehet Ben Roethlisberger, Patrick Mahomes és Tom Brady után. És az ötödik bajnok Joe Namath, Montana, Theismann és Flacco után.

JAMARR CHASE
Az elkapót a tavalyi draft első körében választotta ki a Bengals, így Burrow megkapta kedvenc elkapóját az egyetemi bajnokcsapatból. Az LSU-val két éve nemzeti bajnokságot nyerő páros az egyetemi ligában négyből négy playoffmeccset megnyert, és eddig az NFL-rájátszásában is hibátlan. A párostól joggal retteghet a liga a következő években. A két évvel ezelőtti bajnok LSU-ból kettejükön kívül Tyler Shelvin védőfalember is a Cincinnati játékosa már, a főcsoportdöntő után Kansas Cityben ugyanúgy a vállán vitte le Burrow-t a pályáról, mint az egyetemi bajnokság megnyerését követően.

Joe Burrow és Jamarr Chase az egyetemi liga után az NFL-ben is ellenállhatatlan (Fotó: Getty Images)

 

AMERIKAI FUTBALL
NFL, RÁJÁTSZÁS
SUPER BOWL, LOS ANGELES
Február 13., hétfő
0.30:
Cincinnati Bengals–Los Angeles Rams (Tv: Arena4)